Los huesos fosilizados de 15 homínidos que pertenecen a una especie humana desconocida hasta ahora fueron descubiertos en una cueva sudafricana, un hallazgo "extraordinario" que ilustra la complejidad de la evolución humana, anunció ayer un grupo de investigadores.
La nueva especie fue bautizada Homo naledi ("estrella" en sesotho, una lengua local sudafricana) y clasificada dentro del género Homo al que pertenece el hombre moderno.
Los fósiles fueron encontrados en una cueva de difícil acceso en Maropeng, cerca de Johannesburgo, donde se halla el rico yacimiento de la "Cuna de la humanidad", inscripto en el patrimonio de la Unesco.
"Estoy feliz de presentarles a una nueva especie del género humano", declaró Lee Berger, investigador de la Universidad de Witwatersrand de Johannesburgo, durante una rueda de prensa en Maropeng.
En 2013 y 2014, científicos exhumaron más de 1.550 huesos pertenecientes a por lo menos 15 individuos, bebés, jóvenes y adultos. Todos presentaban una morfología homogénea, pero todavía no han sido datados.
Este descubrimiento "extraordinario", según el Museo de Historia Natural de Londres, supone la mayor muestra de fósiles de homínidos exhumados hasta ahora en África.
El Homo naledi "tenía un cerebro minúsculo del tamaño de una naranja y un cuerpo muy esbelto", declaró John Hawks, investigador de la Universidad de Wisconsin-Madison y autor de un artículo publicado ayer en la revista científica eLife.
Medía 1,5 metros y pesaba 45 kilos como promedio
Sus manos "permiten suponer que tenía la capacidad de manejar herramientas", sus dedos estaban muy curvados, mientras que es "prácticamente imposible distinguir sus pies de los de un hombre moderno", precisa un comunicado conjunto de la Universidad de Wits, la National Geographic Society y el ministerio sudafricano de Ciencia.
"Sus pies y sus largas piernas indican que estaba hecho para caminar durante mucho tiempo", precisa el texto de divulgación.

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