Innovador proyecto de la UNSa para la industria del litio en la provincia

Un proyecto generado en la Universidad Nacional de Salta (UNSa) sobre los salares con litio fue reconocido por la Agencia Nacional de Promoción de la Investigación, el Desarrollo Tecnológico y la Innovación, y será financiado por el organismo para su puesta en marcha. Se trata de una iniciativa que tiene dos patas, por un lado impulsa un desarrollo científico y tecnológico en torno a las salmueras y por otro tiene una veta comercial que, de concretarse, ubicará a la provincia como pionera en el país en la provisión de servicios altamente calificados para las producciones litíferas.

El trabajo, que contará con la participación de instituciones de otras provincias, es liderado por la doctora en Ingeniería Química Eleonora Erdmann, quien es docente de la UNSa y pertenece al Instituto de Investigaciones para la Industria Química (Iniqui), dependiente del Conicet y la casa de altos estudio de Salta.

"El objetivo general del proyecto es desarrollar un modelo dinámico computacional para ver cómo se van a comportar los salares de altura.

El modelo va dar respuestas para tomar decisiones en todas las etapas de vida de un proyecto de litio", resumió la prestigiosa científica salteña en diálogo con El Tribuno.

El estudio entró en el programa de Proyectos de Investigación Científica y Tecnológica Start Up (Pict Start Up), que, con fondos nacionales, subsidia durante tres años todo lo que implica el desarrollo del emprendimiento. Luego, con todo ese conocimiento o know how se creará una empresa en Salta para brindar servicios de eficiencia y sustentabilidad en la explotación de salmueras, que en la actualidad las compañías mineras lo contratan en el exterior.

El principal producto de la empresa consultora que se conformará al final del proyecto será un software para simular procesos específicos de salares. Podrá realizar auditorías de reservas y recursos de litio, evaluación y cuantificación del estrés hídrico (falta de agua) y mitigación del mismo, y la evaluación y cuantificación de estrategias de explotación, entre otros servicios.

"Además del valor agregado con factibilidad comercial, se generaría el primer know how relevante de origen nacional sobre litio", destacó Erdmann.

Paso a paso

El primer desafío que se planteó en la investigación es novedoso en el mundo minero, ya que se busca transferir los conocimientos aplicados en la industria del petróleo hacia la explotación del litio.

"Aprovechando que la industria petrolera tiene una tecnología de punta en lo que se refiere a herramientas específicas de modelización, se pueden modelizar y reproducir fenómenos físicos muy similares que también ocurren en la industria del litio", señaló la investigadora de la UNSa.

"Lo que pasa abajo de la tierra con el petróleo pasa con las salmueras, entonces todos los estudios que se hicieron para el petróleo se pueden transferir", agregó al dar cuenta que la explotación del litio desde las salmueras es muy diferente a lo que se considera minería tradicional.

Entre otros usos, con los conocimientos obtenidos desde la actividad hidrocarburífera se podrá cuantificar reservas y pronosticar producciones de los salares. 

“Actualmente ese tipo de cuantificación no se hace en Argentina y se contrata gente del exterior”, recordó la ingeniera.

El trabajo científico que se encara desde la UNSa también aborda el impacto ambiental que tiene la extracción del litio, desde el punto de vista de la sustentabilidad hídrica. 

“Se evaluará la reinyección de las salmueras agotadas, es decir, aquellas a las que se le extrajo el litio y otros subproductos, que se vuelven a depositar en el yacimiento donde fue extraída. Fundamentalmente servirá para decidir si impacta o no negativamente esa reinyección a una salmuera con distinta composición química a la que existe en el reservorio de agua de los salares”, detalló Erdmann.
“Con este estudio se va a poder dar una aplicación mucho más amplia, por ejemplo, a los métodos de extracción directa de litio, donde se cuestiona sobre qué hacen con la salmuera agotada”, resaltó.
 

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