Estudiarán cultivos de algodón en una estación espacial

El pasado 3 de junio de 2021, el botánico Simon Gilroy de la Universidad de Wisconsin-Madison (Estados Unidos) lanzó semillas de algodón convencional y modificado genéticamente a la Estación Espacial Internacional (ISS, por sus siglas en inglés) en una cápsula SpaceX Dragon. Los científicos estudiarán las plántulas de algodón cultivadas en la ISS para comprender mejor el crecimiento del algodón en el espacio. Va a ser la primera vez que se cultive algodón en el espacio.

Los investigadores compararán el algodón cultivado en el espacio y en la Tierra para tratar de comprender cómo el sistema de raíces del cultivo del algodón se comporta bajo las tensiones únicas de la gravedad cero. La investigación está diseñada para ayudar a los científicos a comprender cómo cultivar algodón de manera más eficiente que requiera menos cantidades de agua.

Para esta investigación se enviarán dos tipos de algodón a la ISS. “Estamos analizando algodón convencional y también algodón que está diseñado genéticamente para producir una proteína que, en la Tierra, hace que el algodón sea más resistente a un amplio espectro de tensiones. Esa proteína en la Tierra se enciende con poco oxígeno. Nuestra predicción es que la línea de sobreexpresión crecerá mejor en el espacio “, explica Gilroy.

Antes del lanzamiento, el equipo de investigación de Gilroy ha preparado semillas de algodón en placas de Petri. Después, las semillas se han cargado en la nave espacial Dragon y se han enviado a la estación espacial, donde los astronautas las instalarán en cámaras de crecimiento. Se espera que las semillas germinen y crezcan durante seis días. Durante este tiempo, los astronautas fotografiarán sus raíces para capturar información sobre su tamaño, forma y dirección de crecimiento. De vuelta en la Tierra, el laboratorio de Gilroy realizará un experimento idéntico.
El algodón se utiliza en muchos productos, pero su producción utiliza cantidades importantes de agua y agroquímicos. Los estudios que se realizarán en el espacio se centran en mejorar la resiliencia, el uso del agua y el almacenamiento de carbono del algodón, y permitirían definir qué factores ambientales y genes controlan el desarrollo de las raíces en microgravedad.

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